Kohti Vaahteraliigaa 2018: 7, 6, 5, 4…

Vihdoin tositoimiin

Loppulaskenta on alkanut. Talven harjoittelukausi on viimeisiä taputteluja vaille valmis ja Vaahteraliiga 2018 pyörähtää pitkän odotuksen jälkeen käyntiin. Torstaina 10.5. käynnistyvä liiga tarjoaa kauden alkaessa paljon pohdittavaa joukkueiden valmennusryhmille. Liigasta viimehetkillä luopuneen Hämeenlinna Huskiesin pesänjaon aiheuttama pelaajaliikenne antaa vielä omat mausteensa kauden kynnyksellä. Roostersin päävalmentaja Juha Hakala odottaa mielenkiinnolla kohtaamista sarjanousijan kanssa.

– Kuopio on tehnyt vahvaa nousua liigaan ja on rekrytoinut uusia pelaajia. Tulee olemaan varmasti yllättävän kova vastus. Seinäjoki on satsannut tänä vuonna jälleen hankkimalla useamman vahvistuksen joukkueeseen ja myös uusi päävalmentaja tulee Yhdysvalloista. Joukkueen pelinrakentaja ja keskushyökkääjä vaikuttaa erittäin juoksuvoimaiselta kaksikolta.

– Tampereen runko on pysynyt hyvin viime kaudesta kasassa ja joukkueen import-pelaajat ovat saapuneet jo vuodenvaihteessa maahan, eli joukkue on varmasti valmiimpi pelaamaan kuin viime vuonna. Porvoon joukkue on myös pysynyt hyvin kasassa ja he lähtevät kauteen kotimaisen pelinrakentajan voimin, joka on kunnioitettava teko. Vaasa on rakentanut jälleen fyysisen joukkueen, joka tulee varmasti tarjoamaan erittäin kovan vastuksen, Hakala arvioi viime kauden finaalivastustajaa.

Kuva Ville Rontu

Suuria mysteereitä

Valmennusryhmien muutokset aiheuttavat omat hankaluutensa joukkueiden arvioinnissa. Muutoksia on tapahtunut myös pelaajarungoissa ennakkonäkemysten kirjaamisen jälkeen*. Vastustajien puolustuksista Roostersin hyökkäyksenkoordinaattori Mikko Koikkalainen löytää sekä tuttuja piirteitä että suuria kysymysmerkkejä.

– Wasa Royalsin puolustusta on hyvin vaikea ennakoida etukäteen. Joukkueella on uusi koordinaattori, joten ilman pelifilmiä ennakointi on turhaa hommaa. Kokoonpanoa katsottaessa joukkueen takakenttä vaikuttaa todella kovalta. Mielenkiinnolla odotan Walter Vasanojan otteita Vaahteraliigassa Yhdysvaltain vuosien jälkeen.

– Porvoo Butchersin puolustus on uudistusten kourissa. Tämän hetken tiedon mukaan loistavat kotimaiset tukimehet Tero Kontiainen ja Sebastian Karbin* eivät ole pelaamassa. Tiettyjen ennakkotietojen mukaan puolustus olisi pelaamassa enemmän neljän miehen puolustuksen linjalla tänä vuonna, mutta tämä on täyttä spekulaatiota ennen kuin nähdään mitä kentällä tapahtuu. Pelaajista odotan Jussi Mäkelän otteita. Nuoren tukimies on tehnyt vaikutuksen aikaisempina vuosina juniorisarjoissa. Myös takapuolustaja Wilhelm Stigzelius on mielenkiintoinen nuori pelaaja.

– Tampere Saintsilta odotan isoa tasonnostoa viime vuoteen verrattuna. Joukkueella on erittäin iso pelaajarinki, minkä pitäisi taata laadukkaat harjoitukset. Myös tutut vahvistukset tuovat jatkuvuutta. Saints on ainoa joukkue, kenen koordinaattori on tuttu ennestään, joten siinä mielessä voimme odottaa suunnilleen tuttua Saints-puolustusta. Janne Kreus puolustuksen linjasta on kehittynyt isoin askelin lyhyen peliuransa aikana. Häneltä odotan hyvää kautta.

– Kuopio Steelers on suurin mysteeri itselleni ennen kauden alkua. Muutaman pelin joukkueelta näin viime kaudella, mutta millään tarkalla silmällä en puolustusta tarkkaillut. Ilmeisesti 335-mallin puolustus on tulossa vastaan. Kulmapuolustaja Santeri Inkinen on kova vahvistus ja mielenkiintoista nähdä Saksan-vuosien jälkeen kotimaassa. Puolustuksen linjasta Kalle Tanninen on erittäin lupaava pelaaja ja hänelle on helppo povata menestystä tälle kaudelle.

– Seinäjoki Crocodiles on lähes Kuopion tasoinen mysteeri. Uusi päävalmentaja Yhdysvalloista, joka toimii myös koordinaattorina. Hänen systeemistä ei ole vielä mitään tietoa. Pelaajista Jaska Värinen ja Juhani Koivumäki tuovat vankkaa kotimaista osaamista ja viime vuonna moni nuori pelaaja pääsi hakemaan kokemusta. Juha Luuri jäi mieleen viime vuoden otteluista. Joukkue toi Yhdysvalloista puolustuksen linjamiehen vahvistamaan linjan keskustaa ja tämä on syytä huomioida, Koikkalainen nostaa esiin viime kauden suurimman alisuorittajan muutoksista.

Tampere Saints on vahvistunut viime kaudesta eikä ole välttämättä enää tulevalla kaudella yhtä helposti polvillaan. Kuva Jarmo Vehkomäki

Tuttua ja turvallista, vai jotain uutta?

Roostersin puolustuksenkoordinaattori Kalle Karppinen ennakoi hieman monipuolisempia pelisuunnitelmia vastustajien hyökkäyksenkoordinaattoreilta tulevalla kaudella.

– Joukkueiden valmennuksessa ja pelaajamateriaaleissa tapahtuneiden muutosten myötä tässä vaiheessa kautta on kovin vaikea ennakoida tarkemmin eri vastustajien hyökkäyssysteemejä. Olemmekin talven ja kevään aikana valmistautuneet puolustamaan monia erilaisia hyökkäyksiä vastaan. Viime vuosinahan Vaahteraliiga on ollut pitkälti neljän laitahyökkääjän spread-hyökkäysten temmellyskenttää, minkä puolustaminen alkaa olla jo melko ”tuttua ja turvallista”. Joistain satunnaisista tiedonjyväsistä voi kuitenkin aavistella että tänä vuonna saatetaan ehkä nähdä hieman monipuolisemmin myös sisempiä laitahyökkääjiä ja blokkaavia keskushyökkääjiä tuomaan vähän ”uutta” taktista väriä kentille.

– Ennakkoarvauksissa on että ainakin Vaasan ja Porvoon suunnalta voi olla odotettavissa aikaisempaa juoksupainotteisempaa hyökkäystä. Toisaalta taas on kovin mielenkiintoista nähdä, miten Kuopion ykkösdivaritasolla vakuuttanut spread-hyökkäys mukautuu vaahteraliigavauhtiin, Karppinen pohtii tuoreimman vastustajan suorituksia tulevana kesänä.

Porvoo Butchersin hyökkäys pohjautui jo viime kaudella vahvaan juoksuhyökkäykseen. Kuva Jarmo Vehkomäki

Itävallassa Helsinki Roosters sai karistettua viimeiset ruosteet ja pölyt talven jäljiltä. Ensi viikolla käynnistyvän Vaahteraliigassa suomenmestaruuspokaalista kamppailevat Roostersin lisäksi Wasa Royals, Tampere Saints, Porvoo Butchers, Seinäjoki Crocodiles sekä sarjanousija Kuopio Steelers. Ensimmäisessä ottelussa Roosters saa 10.5. vieraakseen Helsingin Velodromille Wasa Royalsin.

Teksti: Pekka Lylyharju
Kuvat:Ville Rontu, Jarmo Vehkomäki